Conoce Smartbox, la empresa que diseña ordenadores para personas con discapacidad

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¿Qué buscas en tu próxima tableta? ¿Una pantalla de alta resolución? ¿Batería decente? ¿Un conjunto de parlantes que no hacen que Netflix se sienta como si se transmitiera desde una lata de galletas?

La lista de requisitos de los clientes de Smartbox es muy diferente. Realmente necesitan una batería que dure todo el día, no las diez horas o más que muchos fabricantes consideran suficiente tiempo de comercialización como un «día», porque su tableta es su principal medio de comunicación. La duración normal de la batería de la tableta significaría perder la voz a las 4 p. m. todas las tardes.

Y no solo necesitan altavoces que puedan hacer que Stranger Things suene razonable, necesitan altavoces que hagan que su voz se escuche en una habitación llena de gente o en medio de una estación de tren concurrida.

Smartbox no está haciendo un rival para el iPad. Está fabricando tabletas, software y otros productos para personas que confían en la tecnología para mucho más que mantenerse al día con Twitter y YouTube. Esta es una tecnología que realmente cambia la vida.

negocio familiar

Smartbox, como muchas grandes empresas tecnológicas, se fundó en un cuarto trasero. El director gerente Paul Hawes había estado trabajando en tecnología de asistencia desde finales de la década de 1970, ayudando a crear la primera terminal de comunicaciones europea para sordos; esto permitió a las personas con discapacidad auditiva escribir conversaciones telefónicas por primera vez. Hawes pasó a trabajar para el gobierno en proyectos como ayudar a las personas sordas a usar el correo electrónico (mucho antes de los días del acceso generalizado a Internet) y con una organización benéfica que adaptaba computadoras para personas con discapacidades.

Finalmente, el Día de la Independencia en julio de 2000, Hawes decidió liberarse. Después de haber pasado las noches trabajando en la trastienda en varios paquetes de software de asistencia, dejó la organización benéfica para iniciar su propio negocio, Sensory Software. En 2006, Sensory Software se transformó en Smartbox, una empresa enfocada no solo en el software de asistencia, sino también en el hardware que lo acompaña.

“Comenzamos como una familia”, dijo Dougal Hawes, hijo de Paul y director de desarrollo comercial de Smartbox. La madre Alison es directora no ejecutiva y el hermano Barney es el director técnico, lo que significa que la familia inmediata ocupa cuatro de los seis puestos a nivel de directorio de la empresa. “Comenzamos con un poco de software que se ejecutaba en Windows y permitía a las personas con una discapacidad sin habla comunicarse con una computadora con Windows”. Ahora la empresa diseña y distribuye su propio hardware.

Smartbox proporciona equipos para personas en todo el espectro de discapacidad. La empresa atiende a personas que nacen con una discapacidad ya personas que la adquieren a lo largo de su vida, y ambas tienen necesidades muy diferentes. “Si nació con una discapacidad que significa que no puede hablar… también puede tener un problema de acceso”, explicó Hawes. “No puedes usar una pantalla táctil, probablemente no puedas usar un mouse, entonces, ¿cómo vas a operar el dispositivo? Esa es una de las grandes cosas que hemos resuelto”.pp_right_third_-_grid_explorer

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Los problemas no son solo físicos: las personas que nacen con discapacidades del habla no están dotadas con la alfabetización. “Las soluciones que desarrollamos tienen que permitir que las personas analfabetas se comuniquen, pero también desarrollar su alfabetización para que terminen siendo capaces de deletrear y hacer todas las demás cosas que implican más adelante en sus vidas”.

En el otro extremo del espectro, personas como Stephen Hawking con discapacidades adquiridas ya están alfabetizadas pero tienen otras necesidades. “No necesita símbolos para comunicarse, no necesita saber leer y escribir, solo quiere ser lo más eficiente posible”, dijo Hawes, y señaló que Smartbox no proporciona el equipo para el profesor Hawking.

Tomando el control de la tecnología

Hawes dice que la aparición de tabletas para consumidores cotidianos, como el iPad, también ha ayudado enormemente a mejorar el hardware para personas con discapacidades. “Cuando comenzamos, había tabletas, pero por lo general eran muy voluminosas, las pantallas táctiles no eran particularmente buenas, no tenían una gran duración de la batería, no eran particularmente rápidas; había muchos desafíos allí, » él dijo.

“Hemos podido usar tabletas mucho a lo largo de los años para hacer un dispositivo. Ahora hemos ido más allá y hemos creado nuestras propias tabletas, todas diseñadas para el trabajo”.

¿En qué se diferencia uno de los productos de Smartbox de un iPad convencional o una tableta Windows? La amplificación es una característica clave. «Una tableta de estante puede sonar fuerte cuando estás en tu habitación, pero llévala al patio de la escuela o a una calle concurrida y no podrás escucharla».
La duración mejorada de la batería es otra necesidad. “Nuestro último dispositivo tiene una batería de 140 vatios-hora, por lo que funcionará todo el día y muchas veces con un intercambio en caliente [battery]entonces, si alguien lo está usando demasiado, puede cambiar”, dijo Hawes.

Los dispositivos más nuevos diseñados para Smartbox admiten hardware adicional, como placas de montaje para sillas de ruedas, dispositivos de seguimiento ocular (para aquellos que no pueden mover las extremidades) o interruptores. “Se trata de poder diseñar para las necesidades del usuario en lugar de desarrollar tecnología que existe para un mercado de consumo”, dijo Hawes sobre las ventajas de llevar la producción internamente. “Esa es una gran diferencia y obviamente es muy valioso para nuestros usuarios que podamos hacer las cosas exactamente como necesitan que funcionen”.

Satisfacer necesidades en lugar de deseos

Smartbox realiza muchas pruebas de usuario para identificar las necesidades precisas de sus clientes. Y realmente se reduce a las necesidades en lugar de querer las últimas y mejores funciones del mercado de consumo general. “Una de las cosas clave para nuestros usuarios es que no compran la tecnología porque les gusta la tecnología, obtienen la tecnología porque la necesitan absolutamente”, dijo Hawes.

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Algunos clientes están nerviosos por los dispositivos, a menudo porque no han estado expuestos a la tecnología de la misma manera en que los niños reciben tabletas hoy en día, y eso requiere un conjunto diferente de consideraciones de diseño. “El tipo de cosas que vamos a ver son personas que intentan colocar el cable de alimentación en la toma de auriculares”, explicó Hawes. “O obtienen un dispositivo USB y simplemente no saben dónde colocarlo en la máquina. Así que tenemos puertos y cables codificados por colores”.

El software diario también requiere un replanteamiento. “Puede haber personas que nunca antes hayan usado el correo electrónico”, dice Hawes de sus clientes. “Si los pones frente a Gmail o Outlook, sería totalmente abrumador y muy difícil. Así que tenemos que pasar mucho tiempo en la interfaz de usuario para hacer las cosas lo más fáciles posible”.meet_smartbox_the_company_designing_computers_for_disabled_people_-_2

El dispositivo también debe ser verdaderamente polivalente. Las personas con discapacidades físicas no pueden cambiar fácilmente entre tabletas, teléfonos inteligentes y otros dispositivos para realizar diferentes tareas. Por lo tanto, los dispositivos Smartbox cubrirán la gama completa de comunicaciones, desde mensajes SMS, Twitter, WhatsApp, así como algunas funciones más inusuales para las tabletas. “Tienen un receptor y transmisor de infrarrojos incorporados, por lo que pueden operar su televisor”, dijo Hawes. “También hay un transmisor de radio para que puedan operar diferentes enchufes y alarmas. Pueden enchufar una bombilla y encender las luces, y la alarma [is there to provide] seguridad en el hogar para que puedan alertar a las personas cuando necesitan ayuda”.

Si todo eso suena demasiado Alexa, el Smartbox también tiene asistentes de voz. “Tenemos funciones que se comunicarán con Amazon Echo o Google Home”, dijo. “Presionas un botón en la pantalla y lee el comando completo en tu Echo y reproduce música o lo que sea. Este tipo de recurso hace una gran diferencia para las personas”.

Familia grande

La empresa se ha expandido mucho más allá del hogar familiar desde el comienzo del milenio. Smartbox ahora tiene 70 empleados, aproximadamente la mitad de los cuales se encuentran en la sede de la empresa en Great Malvern. Hay una oficina de desarrollo y marketing en Bristol, una oficina de EE. UU. en Pittsburgh y “gente repartida por todo EE. UU.”.

Worcestershire no es exactamente un foco de desarrollo tecnológico, le digo condescendientemente a Hawes cuando termina la entrevista. ¿Qué tan difícil es para la empresa reclutar y retener empleados? “Tenemos tasas de retención de empleados absolutamente increíbles”, espetó al instante. “La gente no quiere irse cuando está en esta industria, se siente como un lugar realmente especial porque trabajas con la última tecnología y realmente estás cambiando vidas con ella todos los días. Es muy motivador y nos permite lograr grandes cosas con un equipo relativamente pequeño”. No es donde estás, es lo que sabes.

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